Selon Gandhi, la « base morale » est essentielle à l’alimentation végétarienne : En 1931, lors d’un discours devant la Société Végétarienne Londonienne, il affirme que l’adoption d’un régime végétarien doit être motivée par les causes éthiques, animale et environnementale. La cause animale soulève de nombreux problèmes et scandales, et est celle qui motive le plus de personne à revoir leur mode d’alimentation. En effet, ce sont près de 58 milliards d’animaux terrestres qui tués dans le monde pour l’alimentation (en 2008 selon la FAO ) en plus des 144 millions de tonnes de poissons (2006). Cette cause peut être divisée en trois sous-catégories.

• L’élevage est la première forme d’exploitation animale, puisque les animaux sont forcés à cohabiter, et sont entassés, ce qui provoque souvent de graves mutilations et problèmes de santé : il y a en effet toujours plus d’animaux, dans toujours moins d’espace.
Cet entassement sur des surfaces toujours réduites, pour augmenter les rendements, causent d’autres problèmes, outre la privation de liberté et des besoins naturels des animaux en plein air; en effet, pour éviter que trop d’animaux ne se blessent ou ne meurent pendant l’élevage, de nombreuses espèces sont mutilées volontairement et sans anesthésie :
– Coupe du bec des volailles
– Coupage de la queue des porcelets et de leurs dents
– Castration des porcs et des veaux
– Ecornage des veaux
Les animaux perçus comme inutiles sont également abattus, souvent dès la naissance. C’est le cas des poussins mâles qui sont 40 millions à être broyés ou asphyxiés au dioxyde de carbone, chaque année en France. Pour la production de foie gras, c’est environ la même proportion de canetons femelles à être éliminées.

• Le transport est également une grande source de stress pour les animaux, entassés et véhiculés parfois pendant plusieurs jours vers l’abattoir. Le transport a lieu au travers toute l’Europe, mais pas uniquement puisque près d’un million de jeunes taureaux sont exportés chaque année vers l’Italie où ils seront engraissés. La température à l’intérieur du véhicule peut également poser problème, notamment lors des saisons « extrêmes » tel que l’été et l’hiver.
• L’abattage ; De nombreuses associations s’engagent particulièrement contre l’abattage, comme l’OABA (Œuvre d’Assistance aux Bêtes d’Abattoir) reconnue depuis 1965, ainsi que Brigitte Bardot qui, en janvier 1962, réclame l’étourdissement des animaux avant leur abattage.

La cause environnementale concerne également de nombreux points importants, qui mettent en évidence l’impact de l’élevage et de l’abattage du bétail.
• Selon un rapport du FAO en 2013, 14,5% de l’effet de serre est causé par l’élevage, ce qui représente une proportion plus importante que les transports.
• 80% de la déforestation en Amazonie est due à l’élevage intensif de bovins, selon une enquête publiée en juin 2009 par Greenpeace.
• Le gaspillage d’eau et la pollution des eaux : 8250L d’eau pour produire quotidiennement la nourriture moyenne d’un omnivore, alors que celle d’un végétalien n’en nécessite que 3600. (schéma ci-dessous)

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Les rejets de lisiers et l’excès d’engrais apportés aux cultures de céréales ensuite destinées à nourrir le bétail cause l’eutrophisation : c’est un phénomène produit par l’accumulation de nitrates, de phosphore et d’autres nutriments. Ce phénomène cause la mort de nombreux êtres vivants et augmente la prolifération des algues vertes et la dégénération des récifs coralliens.
• De plus, l’élevage contribue à la pollution des eaux avec les déchets animaux, les antibiotiques, hormones, produits chimiques (engrais, pesticides)

Outre les causes animale et environnementale qui peuvent motiver une transition ves le végétarisme, les conséquences sur la santé sont aussi un facteur important : une alimentation végétarienne apporte en effets plusieurs bénéfices.

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